Eficiencia en el uso de agua será clave para nuevos cultivos frutícolas en el norte del país

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Determinar el consumo y eficiencia del uso del agua, fue el objetivo del proyecto “Prospección y desarrollo de germoplasma varietal de especies frutales de bajo requerimiento hídrico para aumentar la rentabilidad del agua en el Norte Chico”, iniciativa que introdujo el cultivo y manejo agronómico del granado, la higuera, la tuna, el tomate de árbol y la pitahaya.

El proyecto consideró la prospección nacional e internacional de germoplasma varietal de las especies estudiadas. En dicho contexto, se obtuvo germoplasma nacional para las 5 especies. En cuanto a material extranjero, se consiguió material previamente introducido de tamarillo, tuna y pitahaya (que se había traído al país previo al proyecto pero no se había evaluado); y se introdujo directamente material de granado e higuera.

El proyecto  —que se ejecutó entre las regiones de Coquimbo y Atacama– fue ejecutado por el Centro de Estudios de Zonas Áridas de la Universidad de Chile y cofinanciado por la Fundación para la Innovación Agraria (FIA) del Ministerio de Agricultura.

Este proyecto permitió demostrar que estos frutales presentan una mayor eficiencia en el uso del agua que los frutales tradicionales, es decir, son capaces de producir más materia seca (y más fruta) con una misma cantidad de agua.

También se comprobó que se trata de especies vegetales capaces de tolerar sequías absolutas, de entre 35 a 70 días en pleno verano, pudiendo recuperarse satisfactoriamente luego de volver a regarlas. Esto es un antecedente importante, ya que las regiones de Coquimbo y Atacama están sufriendo una de las sequías más importantes de su historia y el abastecimiento hídrico para la próxima temporada es incierto.

En este sentido, el frutal más tolerante a la escasez hídrica resultó ser la tuna (70 días), seguido por el granado (50 días), higuera y tamarillo (35 días).

En este sentido, el director del CEZA y coordinador de la iniciativa, Nicolás Franck, agrega que entre los frutales que tienen más posibilidades de consolidarse en el mercado, están el granado, tuna e higuera.

“La superficie nacional de higueras bordea las 200 hectáreas y hay empresas que exportan, obteniendo buenos precios, pero es una pequeña proporción si se compara con frutales tradicionales”, añade Franck.

En tanto, la tuna bordea las 1.000 hectáreas en Chile, la que está en manos de pequeños agricultores y se destina principalmente al mercado local, y en los últimos años ha despertado interés producto de la sequía en la Región de Coquimbo.

Del tamarillo y la pitahaya —señala el coordinador— aún no hay muchas proyecciones, ya que no existen plantaciones comerciales a nivel nacional. Sin embargo, el Norte Chico es ideal para la producción de tamarillo, ya que se trata de un cultivo que entra rápidamente en producción.

En tanto, el ejecutivo de innovación de FIA y coordinador de la iniciativa, Alfonso Yévenez, indica que este proyecto tuvo una mirada visionaria respecto a lo que están viviendo las regiones de la zona norte, en el uso del recurso hídrico para la actividad agrícola.

“Los frutales eficientes en utilización de agua permiten que, con una misma cantidad de recurso, se pueda regar una mayor superficie. Son especies que requieren menos agua para alcanzar su rendimiento potencial y que, además, presentan adaptaciones que les permiten tolerar la sequía, gran ventaja respecto de especies tradicionales”, enfatiza Yévenez.

Productos agroindustriales

Los resultados del proyecto, se dieron a conocer en dos seminarios y días de campos, realizados en La Serena y Copiapó, a los que asistieron alrededor de 110 personas.

Debido a los buenos resultados, el proyecto continuará con financiamiento del Gobierno Regional de Coquimbo, gracias al Fondo de Innovación para la Competitividad (FIC R).

Esta segunda parte, apuntará al análisis del comportamiento productivo de las especies y variedades en los valles del Limarí y Elqui, además de la posibilidad de elaborar productos agroindustriales con su fruta y análisis de rentabilidad para producción de fruta fresca y subproductos.

Actualmente se está trabajando en la edición de un libro que recogerá los resultados de este proyecto de modo de ponerlos a disposición del público interesado.

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